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Cúmulos estelares

Cúmulos estelares

Los cúmulos de estrellas son exactamente lo que el nombre dice que son: agrupaciones de estrellas que pueden incluir desde una docena hasta cientos de miles o incluso millones de estrellas. Hay dos tipos generales de grupos: abiertos y globulares.

Clusters abiertos

Los cúmulos abiertos, como la Colmena en la constelación de Cáncer y las Pléyades que adornan el cielo en Tauro, son grupos nacidos en la misma área del espacio, pero solo están unidos gravitacionalmente. Finalmente, a medida que viajan a través de la galaxia, estas estrellas se separan unas de otras.

Los cúmulos abiertos generalmente tienen hasta un millar de miembros, y sus estrellas no tienen más de 10 mil millones de años. Es mucho más probable que estos cúmulos se encuentren en los discos de espiral y en galaxias irregulares, que contienen más material formador de estrellas que las galaxias elípticas más antiguas y evolucionadas. El Sol nació en un cúmulo abierto que se formó hace unos 4.500 millones de años. Mientras se movía a través de nuestra galaxia giratoria, dejó atrás a sus hermanos hace mucho tiempo.

Racimos Globulares

Los cúmulos globulares son los "mega clústeres" del cosmos. Orbitan el núcleo central de nuestra galaxia, y sus miles y miles de estrellas se mantienen unidas por una fuerte gravedad mutua que crea una esfera o "globo" de estrellas. En términos generales, las estrellas en los globulares se encuentran entre las más antiguas del universo, y se formaron temprano en la historia de una galaxia. Por ejemplo, hay estrellas en los globulares que orbitan el núcleo de nuestra galaxia que nacieron cuando el universo (y nuestra galaxia) era bastante joven.

¿Por qué los grupos son importantes para estudiar?

La mayoría de las estrellas nacen en estos grandes lotes dentro de grandes viveros estelares. Observar y medir estrellas en grupos les da a los astrónomos una gran visión de los entornos en los que se formaron. Las estrellas nacidas recientemente a menudo son más ricas en metales que las que se formaron mucho antes en la historia. Rico en metales significa que contienen más elementos más pesados ​​que el hidrógeno y el helio, como el carbono y el oxígeno. Si sus nubes de nacimiento fueran ricas en ciertos tipos de elementos, entonces esas estrellas contendrán mayores cantidades de esos materiales. Si la nube era pobre en metales (es decir, si tenía mucho hidrógeno y helio, pero muy pocos elementos), entonces las estrellas que formó serán pobres en metales. Las estrellas en algunos cúmulos globulares en la Vía Láctea son bastante pobres en metales, lo que indica que se formaron cuando el universo era muy joven y no había habido tiempo para formar suficientes elementos más pesados.

Cuando miras un cúmulo estelar, estás viendo los componentes básicos de las galaxias. Los cúmulos abiertos proporcionan la población estelar del disco de una galaxia, mientras que los globulares se remontan a una época en que sus galaxias se formaban a través de colisiones e interacciones. Ambas poblaciones estelares son pistas sobre la evolución en curso de sus galaxias y del universo.

Para los observadores de estrellas, los cúmulos pueden ser objetivos de observación fantásticos. Unos pocos cúmulos abiertos conocidos son objetos a simple vista. El Hyades es otro objetivo elegido, también en Tauro. Otros objetivos incluyen el Doble Cúmulo (un par de cúmulos abiertos en Perseo), las Pléyades del Sur (cerca del Crux en el Hemisferio Sur), el cúmulo globular 47 Tucanae (una vista fabulosa en la constelación del Hemisferio Sur Tucana) y el cúmulo globular M13 en Hércules (fácil de detectar con binoculares o un pequeño telescopio).